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N 8 - Febrero 2006
[ISSN 1886-2713]
Botnica  

:::La barrilla:::

Zona litoral o cinturn halfilo costero

Esquema de los diferentes pisos de vegetacin presentes en Canarias. Encontraremos la barrilla en la Zona LitoralLas plantas que viven cerca del mar y se adaptan a la elevada concentracin salina utilizan dos mecanismos: uno de ellos es la suculencia, es decir, que estn rellenas de agua, por lo que se hinchan y vuelven carnosas, y as equilibran la concentracin de sales.
El otro mecanismo consiste en glndulas por las que expulsan el exceso de sal; estas glndulas suelen estar en las hojas, donde se observan bien los cristales de sal de color grisceo.
Esta franja de vegetacin est muy influenciada por la constante brisa marina e incluso en algunas zonas por vientos fuertes, lo que obliga a las plantas a hacerse pequeas y a vivir a ras del suelo para evitar ser daadas.

Barrilla
(Mesembryanthemum crystallinum. Fam. Aizoaceae)

Imgenes de la barrilla

Descripcin

Planta carnosa y jugosa, que vive a ras del suelo cubriendo grandes superficies, sus hojas tienen forma de rombo o esptula. Cuando es joven presenta un color verde, pero a medida que va envejeciendo adquiere una tonalidad rojiza. Toda la planta est totalmente cubierta por papilas cristalinas, lo que le da un aspecto brillante como si estuviese cubierta de cristales, por lo que tambin recibe el nombre de yerba de vidrio.

Usos

El uso principal que se le ha dado a esta planta consiste en quemarlas para recoger sus cenizas, que contienen gran cantidad de sales alcalinas, de las cuales se obtiene la sosa, un producto muy apreciado en el siglo XIX que se utilizaba para fabricacin de jabones. Por ello se cultivaba y se exportaba en grandes cantidades desde Canarias a varios pases de Europa, principalmente a Inglaterra.
Sus semillas se utilizaron tostadas y molidas para hacer gofio, sobre todo en Lanzarote y Fuerteventura en pocas de hambre. En la actualidad, ninguno de estos usos sigue vigente, debido, evidentemente, a los cambios en el modelo de vida y en las industrias.

Distribucin y abundancia

Es originaria de Sudfrica y est en las costas de todas las Islas Canarias. Suele vivir en terrenos algo degradados, como bordes de caminos y carreteras, solares abandonados y antiguos cultivos, ya que es una planta nitrfila.
Es un espcimen muy abundante en todas las islas y no presenta ningn tipo de amenaza.

Glosario

cinturn costero: franja de vegetacin que se da alrededor del litoral de todas las Islas y que abarca los primeros 50 metros de altitud.

halfilo: organismo con apetencia por un medio en el que existen grandes concentraciones de sales, tanto en la tierra como en el aire; estas concentraciones elevadas en la costa son debidas a la influencia del agua salada del mar.

nitrfilo: organismo que habita medios con alta concentracin de Nitrgeno y sus derivados; en el caso de las plantas estos medios suelen ser terrenos degradados y antropizados.

medio antropizado: hbitat natural que ha sido alterado y degradado por el ser humano, como antiguos cultivos, escombreras, etc.

Bibliografa

RIVAS-MARTNEZ, S.; W. Wildpret de la Torre; T. E. Daz Gonzlez; P. L. Prez de Paz; M. Arco Aguilar, y O. Rodrguez Delgado. 1993. Excursion guide. Outline vegetation of Tenerife Island (Canary Islands, Spain). Itinera Geobotanica 7: 5-168. Len: Universidad, Dpto. Biologa Vegetal (Botnica).

JAN OTERO, Jos. 1984. Nuestras hierbas medicinales. S/C de Tenerife: Caja Insular de Ahorros.

PREZ DE PAZ, Pedro Luis, y Consuelo E. Hernndez Padrn. 1999. Plantas medicinales o tiles en la flora canaria. La Laguna: Francisco Lamus.

BRAMWELL, David, y Zo Bramwell. 1990. Flores silvestres de las Islas Canarias. Madrid: Rueda.

Autor: Fayna Brenes Quevedo

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